Koillis-Kiinasta on löytynyt 127 miljoonaa vuotta vanha merkittävä lintufossiili. Se täydentää tärkeällä tavalla evoluution historiaa, kun tutkijat yrittävät ymmärtää siivekkäiden dinosaurustenkaltaisten eliöiden kehittymistä linnuiksi.

Varhaiselta liitukaudelta peräisin oleva lintu on nimetty Jinguofortis perplexukseksi. Se on Kiinan tiedeakatemian tutkijoiden mukaan uusi suku ja laji. Tutkijat ovat saaneet artikkelin julkaistuksi lehdessä PNAS. Aiheesta uutisoi Gizmodo-verkkosivusto.

Maapallolla elää tällä hetkellä noin 18 000 lintulajia. Ne kaikki polveutuvat dinosauruksista. Ne ovat ainoa dinosauruksista kehittynyt lajinkehityksen linja, joka säilyi tuholta 65 miljoonaa vuotta sitten.

Tästä huolimatta lintujen varhaista kehityshistoriaa tunnetaan niukalti. Viime vuosikymmenten fossiililöydöt ovat kuitenkin tuoneet huomattavaa lisävalaistusta nykylintujen varhaishistoriaan.

Jinguofortis perplexus eli ratkaisevana kautena, kun lintujen lentäminen oli kehittymässä. Sillä ei ole pitkää, luista häntää kuten muilla lentävillä dinosauruksilla. Päinvastoin sillä näyttää olleen nykylintujen kaltainen ”töpöpyrstö”. Pyrstöön ei kuitenkaan vielä ole kehittynyt lentohöyheniä.

Tutkijoita kiinnostaa, millaisia evoluution vaiheita tapahtui, kun tämän kaltaiset ”lyhytpyrstöt” runsastuivat.

Jinguofortis perplexus oli kookas. Sen siipiväli oli miltei 70 senttimetriä. Linnun leuoissa oli rivi pieniä teräviä hampaita. Tutkijat tunnistivat lintufossiiliin mahassa olleen kiviä, mikä viittaa vahvasti siihen, että kyseessä on ollut kasvissyöjä.

Tutkijoiden merkittävä havainto koskee lisäksi fossiilin olkasidettä. Se on saattanut olla kehityksellistä muuntelua, kun lintujen lentokyky kehittyi. Jinguofortis perplexus lensi hieman eri tavalla kuin nykylinnut. Tutkijoiden mukaan sen lyhyet ja leveät siivet viittaavat, että se eli tiheässä metsässä.

Jinguofortis perplexus -lintu on määritelty fossiilista uudeksi suvuksi ja -lajiksi.