Maassa olevat teleskoopit ovat ottaneet jälleen huiman askelen eteenpäin siinä, miten tarkkoja kuvia ne voivat ottaa.

Euroopan eteläinen obsevatorio ESO julkisti torstaina uuden kuvan Neptunuksesta, jossa planeetta näkyy suorastaan hämmästyttävän tarkasti.

Kuva on otettu ESO:n Very Large Telescopella, kun siinä on testattu MUSE/GALACSI-instrumentin uutta tarkentavaa optiikkatilaa. ESO:n mukaan kuva on tarkempi kuin vastaava Hubble-teleskoopin kuva. Kuva: ESO/P. Weilbacher (AIP)

Neptunuksesta on otettu vieläkin hieman tarkempia kuvia vuonna 1989, kun Voyager 2 -luotain lensi sen ohi. Tällä hetkellä planeetan lähellä ei kuitenkaan ole luotaimia, joten jos tutkijat haluavat Neptunuksesta uusia valokuvia, ne pitää ottaa Maasta 4,7 miljardin kilometrin päästä.

ESO:n Chilessä olevaan Vert Large Telescopeen on nyt tehty päivityksiä, joiden avulla se pystyy ottamaan yhtä tarkkoja kuvia kuin Maata kiertävä Hubble-teleskooppi.

Vasemmalla on VLT:n ottama kuva Neptunuksesta, ja oikealla Hubblen ottama kuva. Kuvat: ESO/P. Weilbacher (AIP)/NASA, ESA, ja M.H. Wong sekä J. Tollefson (UC Berkeley)

Very Large Telescopessa on neljä teleskooppia, joissa on 8,2-metriset peilit. Torstaina ESO julkisti ensimmäiset kuvat, joissa on hyödynnetty uutta lasertomografiaan perustuvaa kuvausmahdollisuutta.

Maan ilmakehä aiheuttaa vääristymiä, mikä vaikeuttaa avaruudessa olevien objektien tarkkaa näkemistä. Tämä sama ilmiö saa esimerkiksi yötaivaalla olevat tähdet näyttämään siltä, että ne tuikkivat.

Jos Maassa olevalla teleskoopilla haluaa saada tarkkoja kuvia, tämä vääristymä pitää jotenkin korjata.

VLT-teleskooppiin on liitetty neljä laseria, joilla se ampuu taivaalle neljä kirkasta lasersädettä. Näiden lasersäteiden avulla teleskooppi luo taivaalle tekotähden, jonka vääristymää tietokoneohjattu peili sitten korjaa. Tämän tekotähden vääristymän korjaaminen auttaa myös näkemään muita taivaalla näkyviä objekteja tarkemmin.

Teleskoopilla voi korjata joko vääristymiä tarkasti hyvin pieneltä alueelta tai vähemmän tarkasti isommalta alueelta.

Kuvassa vasemmalla Neptunus kuvan tarkennuksen jälkeen, ja oikealla ilman tarkennusta. Kuva: ESO/P. Weilbacher (AIP)

ESO julkisti Neptunuksen lisäksi kuvia NGC 6388 -tähtijoukosta.

Nämä kuvat on otettu VLT-teleskoopilla pallomaisesta tähtijoukosta NGC 6388. Kuvassa oikealla näkyy, kuinka tarkka kuva on tarkimmillaan. Kuva: ESO/S. Kammann (LJMU)

Ai niin, millaisia olivat ne Voyager 2:n kuvat Neptunuksesta? Kieltämättä vielä tarkempia. Alla oleva kuva on otettu 7,1 miljoonan kilometrin päässä Neptunuksesta elokuun 20. päivänä vuonna 1989.