Pian se taas tulee. Ensi vuoden marraskuun korvilla taivaankappale nimeltä TB145 palaa Maan lähiavaruuteen.

Kyseessä on noin 625–700 metrin kokoinen avaruudessa kiertävä kiviasteroidi (tai itse asiassa todennäköisesti komeetta), jossa ei sinsä ole mitään erityisen ihmeellistä paitsi että… Sen muoto näyttäisi muistuttavan ihmisen pääkalloa.

Kun sen kerrottiin olevan ”kuollut komeetta”, se sai lempinimen ”Halloween-asteroidi”.

TB145 havaittiin ensimmäisen kerran vuonna 2015, kun se edellisen kerran kävi Maan lähellä.

Kun kallon muotoinen sysimusta kivi sattui saapumaan lähellemme pyhäinpäivän aikoihin ja kun sen lisäksi vielä kerrottiin olevan ”kuollut komeetta”, se sai lempinimen ”Halloween-asteroidi”.

”Kuolleella” tarkoitetaan tässä tapauksessa sitä, ettei TB145:n ympärillä ole enää jäätä tai muuta haihtuvaa ainetta, jotka muodostaisivat sille koman eli kaasuhunnun. Jäljellä on siis enää vain pelkkää kiveä.

Edellisellä kerralla TB145 kävi hyvin lähellä Maata, sillä se vilahti ohitsemme vain 486 000 kilometrin etäisyydeltä – se kävi siis suunnilleen Kuun etäisyyden päässä meistä.

Nyt lentävä pääkallo jättäytyy kauemmas, noin 38 miljoonan kilometrin päähän. Tämä vaihtelu johtuu komeetan radan suuresta inklinaatiosta, eli se ei kierrä Aurinkoa samassa tasossa Maan ja muiden planeettojen kanssa ja siksi sen kohtaamisetäisyys Maan kanssa saattaa vaihdella suurestikin.

Asteroidin kierrosaika Auringon ympäri on 1 112 Maan vuorokautta. Oman akselinsa ympäri se kiertyy noin viidessä tunnissa, ja akseli on suunnilleen kohtisuorassa Maahan päin.

Koosteanimaatio TB145-asteroidin kierrosta akselinsa ympäri. (Kuva NAIC-Arecibo/NSF)

TB145 tunnistettiin melko myöhään, vasta muutamaa viikkoa ennen edellistä kohtaamistamme vuonna 2015, sillä se on melko pieni ja pysyttelee suurimman osan aikaa Marsin takana.

Koska lentävä pääkallo kuitenkin herätti suurta mielenkiintoa, sitä myös tutkittiin melko tarkasti vuonna 2015. Silloin saatiin selville muun muassa sen koko, muoto, termodynaamiset ominaisuudet ja heijastavuus, joiden perusteella päätelmät sen koostumuksesta ja historiasta on tehty.

Haivannoista on julkaistu myös kooste Astronomy & Astrophysics -lehdessä vuonna 2016.

Vaikka Halloween-asteroidi pysytteleekin ensi vuonna kauempana Maasta, aikovat tutkijat jatkaa sen havainnointia, jotta siitä ja vastaavanlaisista Maata lähestyvistä taivaankappaleista saataisiin kerättyä lisää tietoa.