Noin 500 valovuoden päässä Maasta sijaitseva CI Tau -tähti pitää yllä kenties eriskummallisinta planeettajärjestelmää, jota tähtitieteilijät ovat koskaan havainnoineet.

Vain kahden miljoonan vuoden ikäinen tähti on nimittäin saanut seuralaisekseen kuuman jupiterin eli hyvin lähellä isäntätähteään kiertävän massiivisen kaasuplaneetan.

Tällaisen planeetan muodostumista ei ole pidetty mahdollisena ”taaperoikäiselle” tähdelle.

Cambridgen yliopiston astronomit ovat nyt tutkineet järjestelmää tarkemmin Chilessä sijaitsevalla ALMA-teleskooppijärjestelmällä. Hämmästyksekseen he löysivät tähteä ympäröivästä esiplanetaarisesta kiekosta kolme muutakin jättiläisplaneettaa.

CI Tau on nuorin tähtitieteilijöiden koskaan tutkima tähti, jonka ympärille on muodostunut useita kaasujättiläisiä.

Planeetoista suurin on ensimmäisenä löydetty kuuma jupiter, CI Tau b, joka kiertää tähtensä ympäri vain yhdeksässä vuorokaudessa. Se on massaltaan yksitoista kertaa Jupiterin kokoinen. Se löydettiin jo vuonna 2016.

Järjestelmän pienin planeetta on Saturnuksen kokoluokkaa ja kaksi muuta Jupiterin kokoisia, tutkijat kertovat tiedotteessaan.

Myös etäisyys, jolla planeetat kiertävät tähteään ovat ennätyksellisiä, tutkijat toteavat. Planeetoista etäisin kiertää tähteään yli tuhat kertaa sisintä planeettaa kauempana.

Vertailun vuoksi esimerkiksi Pluton ja Auringon välinen etäisyys on vain 102-kertainen verrattuna Merkuriuksen ja Auringon väliseen etäisyyteen.

havainnot herättävät kysymyksen: miten ihmeessä järjestelmä on oikein muodostunut?

Olemassa olevat tietokonemallit eivät sitä pysty selittämään, Cambridgen yliopiston astronomi Cathie Clarke kertoo.

”Planeettojen muodostumista simuloivat tietokonemallit keskittyvät usein simuloimaan jo löydettyjen planeettakuntien muodostumista. Siksi uudet havainnot eivät usein istu olemassaoleviin malleihin.”

Ennen CI Tau b:n löytämistä kuumien jupiterien ajateltiin muodostuvan poikkeuksetta kaukana isäntätähtensä vaikutusalueesta, sillä tähden painovoiman ja säteilyn uskottiin tekevän kaasuplaneetan muodostumisen mahdottomaksi.

Astronomien arvion mukaan aurinkokunnan ulkolaidoilla muodostuneet kaasujättiläiset kulkeutuvat lähemmille kiertoradoille satojen miljoonien vuosien aikana – ei suinkaan alle kahdessa miljoonassa vuodessa.

”Tällä hetkellä on mahdoton sanoa, onko CI Taun äärimmäinen planetaarinen arkkitehtuuri esimerkki tyypillisestä kuumia jupitereja ylläpitävästä järjestelmästä vai ei”, Clarke summaa.

Clarke tiimeineen toivoo löytävänsä muita vastaavia järjestelmiä CI Taun mysteerin selvittääkseen. Lisäksi tutkijat jatkavat järjestelmän tutkimista.

Havaintoja kuvaileva tutkimusraportti on julkaistu The Astrophysical Journal Letters -tiedejulkaisussa. Aiheesta uutisoi Science Alert.