Uusi jättimäinen teleskooppi on onnistunut kuvaamaan oman galaksimme eli Linnunradan keskustan ennennäkemättömän tarkasti.

Eteläafrikkalaisen Square Kilometre Arrayn julkistamassa dramaattisessa kuvassa näkyy Linnunradassa keskustassa olevan neljän miljoonan Auringon massan kokoisen supermassiivisen mustan aukon ympärillä olevaa aluetta. Linnunradan keskusta on noin 25 000 valovuoden päässä.

Kuva on otettu uudella MeerKAT-radioteleskoopilla, joka itse asiassa koostuu 64 erillisestä vastaanottimesta, jotka havainnoivat radioaaltoja. Vastaanottimet on rakennettu aavikkoseudulle Etelä-Afrikkaan.

Kuvassa näkyvät värit kuvaavat teleskoopin vastaanottamien radioaaltojen voimakkuutta. Punaisella näkyvät heikot radioaallot, kun taas voimakkaimmat ovat oransseja ja keltaisia.

Kuvassa näkyvä alue on kooltaan noin 1000 x 500 valovuotta.

Huomionarvoista kuvassa ovat pitkät juovat, jotka ulottuvat poispäin Linnunradan keskusalueelta. Kyseisistä juovista tehtiin ensimmäisen kerran havaintoja 1980-luvulla, mutta niiden alkuperä on arvoitus. Niitä voi nähdä galaksimme keskellä olevan mustan aukon lähettyvillä mutta ei missään muualla galaksissa.

”Tämä kuva on merkittävä”, sanoo Northwesternin yliopiston tutkija Farhad Yusef-Zadeh tiedotteessa. ”Se voi tuottaa ratkaisun tähän kolme vuosikymmentä vanhaan arvoitukseen.”

Kuvassa voi myös erotella aiempia kuvia tarkemmin supernovien jäänteitä sekä alueita, joilla on muodostumassa tähtiä.

Linnunradan keskustasta ei ole helppoa saada kuvia, koska se on niin kaukana ja koska se on Jousimiehen tähdistön takana ja siksi jatkuvasti kaasu- ja pölypilvien peitossa.

Tavallisilla optisilla teleskoopeilla keskustaa ei voi nähdä, mutta MeerKATin havainnoimilla infrapuna-, röntgen- sekä muilla aallonpituuksilla voi nähdä pölyn lävitse. Lisäksi Etelä-Afrikka on pohjoista pallonpuoliskoa parempi paikka kuvata Linnunrataa, sillä siellä se näkyy taivaalla 12 tuntia päivässä.

MeerKATia opervoivan South African Radio Astronomy Observatoryn päätutkija Fernando Camilo sanoo, että Linnunradan keskusta oli ilmeinen kuvauskohde, koska se on ainutlaatuinen, visuaalisesti erilainen ja täynnä selittämättömiä ilmiöitä.

Camilon mukaan MeerKATia tullaan optimoimaan vielä lisää, mutta jo nyt sen kuvat ovat ”tyrmääviä”.

Viime vuoden lopulla julkistetussa tutkimuksessa nostettiin esille kolme mahdollista selitystä Linnuradan keskustasta törröttävään ”lankaan”.

  1. Tylsin selitys on, että filamentti on vain sattumalta asettunut niin, että se näyttää osoittavan mustaa aukkoa ja että sillä ei kuitenkaan ole mitään varsinaista yhteyttä siihen. Tällöin se olisi samanlainen kuin kymmenet muutkin jo löydetyt säikeet. Tällainen on kuitenkin tutkijoiden mukaan ”melko epätodennäköistä”.
  2. Toinen selitys on, että filamentti syntyy huippunopeista hiukkasista, joita sinkoutuu poispäin mustasta aukosta. Pyörivä musta aukko, johon syöksyy kaasua, voi synnyttää pyörivän, vertikaalisen magneettikentän, joka vetää puoleensa ja sinkoaa ulospäin hiukkasia läheltä mustan aukon tapahtumahorisonttia.
  3. Kolmas ”fantastisempi” selitys on, että filamentti saattaa tutkijoiden teorioissa elävä mutta toistaiseksi havaitsematon ”kosminen lanka”. Teorian mukaan ne ovat pitkiä, erittäin ohuita objekteja, jotka kuljettavat sähkövirtoja ja massaa.

Teoreetikot ovat esittäneet, että jos tällaisia erikoisia kosmisia lankoja on olemassa, niitä esiintyisi galaksien keskipisteessä. Jos tällainen lanka liikkuu tarpeeksi lähelle keskustassa olevaa mustaa aukkoa, se saattaa jäädä sen vangiksi, jos osa langasta ylittää mustan aukon tapahtumahorisontin.