Maailman suurimmaksi lentokoneeksi tituleerattu Stratolaunch-lentokone otti keskiviikkona yhden askeleen lähemmäs ensimmäistä lentoaan.

Stratolaunch-yhtiö kertoi kokeilleensa ensimmäisen kerran kaikkien koneen kuuden Pratt & Whitney -moottorin samanaikaista käynnistämistä.

Kun yhtiö sanoo koneen olevan maailman suurin, se tarkoittaa kärkiväliä. Koneen kärkiväli on peräti 117 metriä.

Muutenkin koneen ominaisuuslista on vaikuttava. Stratolaunch käyttää kuutta suihkumoottoria, ja siinä on 26 rengasta. Pituutta koneella on 72 metriä. Koneeseen mahtuu yli 110 000 litraa polttoainetta, ja ilman polttoainetta kone painaa yli 200 000 kiloa.

Yhtiö kertoo, että moottoreiden koekäynnistys tehtiin kolmessa vaiheessa. Ensin ne käynnistettiin ulkoista voimanlähdettä käyttäen, ja sen jälkeen ne käynnistettiin polttoaineen avulla. Lopulta kukin moottoreista käynnistettiin yksi kerrallaan niin, että ne olivat kaikki yhtäaikaa käynnissä.

Stratolaunch kertoo, että seuraavien kuukausien aikana moottoreita testataan suuremmilla tehoilla, ja tarkoitus on testata myös kiitoradalla liikkumista.

Ensi kerran Stratolauncher tuotiin esille nähtäville keväällä.

Erikoisen näköistä Stratolaunchia ei ole tarkoitettu matkustajalentokoneeksi. Sen sijaan sen on tarkoitus mullistaa tulevaisuudessa tapa, jolla raketteja laukaistaan avaruuteen.

Allen julkisti Stratolaunch-suunnitelmansa ensimmäistä kertaa jo vuonna 2011. Testilentojen oli määrä alkaa vuonna 2016, mutta hanke on ollut jäljessä aikataulustaan.

Kun kone saadaan toimintakuntoon, sen on määrä pystyä nousemaan 10 kilometrin korkeuteen ja sieltä laukaista Orbital ATK Pegasus XL -raketti matalalle Maan kiertoradalle. Tämä raketti puolestaan kantaa pieniä satelliitteja, jotka voidaan sitten päästää Maan kiertoradalle.