Yhdysvalloissa auringonpimennystä viime kuussa seuranneet ihmiset saattoivat huomata pimennyksen aikana jotain erikoista: heidän näkökykynsä muuttui pimeässä paljon tavallista paremmaksi.

Vaikka Kuun peittäessä Auringon oli pimeää kuin yöllä, ihmisiä ja esineitä oli helpompaa nähdä kuin tavallisena kuuttomana yönä.

Ohio State Universityn tutkijat sanovat tiedotteessaan keksineensä ilmiölle mahdollisen selityksen: näkökykyä pimeässä säätelee silmien verkkokalvolla esiintyvä GABA-reseptori. GABA on eräänlainen kemiallinen viestinvälittäjä, joka vastaa viestinnästä solujen välillä.

Tutkijat sanovat, että GABA-reseptoria on paljon tietyissä soluissa verkkokalvoilla aurinkoisina päivinä, ja se parantaa ihmisen kykyä nähdä yksityiskohtia ja esineiden reunoja. Öisin tuon reseptorin määrä verkkokalvolla kuitenkin laskee.

Tavallisesti auringon lasku ja pimeyden tulo kestää tunteja, mutta kun auringonpimennyksessä pimeys laskeutui minuuteissa, GABA-reseptoria oli edelleen ihmisten silmissä.

Tämän ansiosta ihmiset saivat kokea lyhyen hetken ajan supertarkkaa yönäköä, Ohio State Universityn professori Stuart Mangel sanoo tiedotteessa.

Tutkimuksessa ilmeni myös, että pimeyden ja valon mukaan toimiva dopamiini säätelee sitä, toimiiko GABA-reseptori.

”On ollut tiedossa jo vuosikymmenien, että silmien verkkokalvoilla on mekanismi, joka auttaa meitä näkemään pieniä esineitä ja reunoja kirkkaina päivinä ja että tämä mekanismi kytkeytyy asteittain pois päältä, kun on pimeää”, Mangel sanoo.

”On kuitenkin ollut mysteeri, mikä tämä mekanismi on ja miten se ohjautuu”, Mangel sanoo.

Kirkkaina päivinä dopamiinitasot ovat korkealla, mikä lisää yksityiskohtien havainnointikykyä. Kuuttomina öinä dopamiinitaso on alhainen ja GABA-signaalien määrä minimaalinen, mikä vähentää kykyä nähdä yksityiskohtia.

Ihmisellä on luontainen tarve nähdä yksityiskohtia kirkkaassa valossa, mutta pimeässä riittää nähdä isoja, himmeitä esineitä.

”Evoluutio on tehnyt vaihtokauppoja niin, että voimme nähdä hyvin sekä kirkkaina päivinä että kuuttomina öinä.”

Mangel kertoo tiedotteessa olleensa seuraamassa auringonpimennystä Tennesseessä muiden ihmisten kanssa. He kertovat kokeneensa ”epätavallista näön selkeyttä”, kun Kuu peitti Auringon taakseen.

”Useat kanssani olleet ihmiset kommentoivat, että he näkivät pimennyksen hektkellä yhtä hyvin kuin kirkaassa valossa.”

Tutkimus on julkaistu Current Biology lehdessä.