Yhdysvalloissa sijaitseva Yellowstonen supertulivuori on ollut otsikoissa tänä kesänä ja syksynä, koska tulivuoren ympäristössä on mitattu mittaushistorian pisimpiin kuuluva maanjäristysten sarja.

Tutkijoiden mukaan nämä järistykset eivät ole mitenkään poikkeuksellisia. Nyt kuitenkin uusi tutkimus Yellowstonen tulivuoresta paljastaa tietoja, joita tutkijat kutsuvat jopa ”järkyttäviksi”.

Yellowstonen supertulivuori eli kaldera tuotti niin sanotun Lava Creekin tuffin 640 000 vuotta sitten. Tällöin purkautui arviolta 2 500 kuutiokilometriä laavaa ja tuhkaa.

Ensimmäisen kerran tulivuori purkautui yli kaksi miljoonaa vuotta sitten. Edellisestä suuresta purkauksesta on aikaa 70 000 vuotta.

Vuonna 2014 USGS julkisti raportin, jossa mallinnettiin, mitä tapahtuisi, jos tulivuorella tapahtuisi iso purkaus. Suurin osa Yhdysvalloista peittyisi tuhkaan, ja joillakin alueilla tuhkakerros voisi olla metrin paksuinen. Koko maapallo saattaisi viilentyä voimakkaasti purkauksen seurauksena.

The New York Times kirjoittaa, että viime aikoina tutkijat ovat yrittäneet selvittää, milloin seuraavaa purkausta tulivuorella voi odottaa ja mikä saisi sen purkautumaan. Tulokset ovat olleet yllättäviä: tutkijoiden mukaan harvinaiset ja rajut purkaukset voivat edetä paljon nopeammin kuin on aiemmin luultu.

Tuloksia on esitelty taannoisessa tulivuorikonferenssissa. Tulokset osoittavat, että Yellowstonen viimeisintä jättipurkausta edelsi magman nouseminen tulivuoreen vain muutamia vuosikymmeniä ennen purkausta. Aiempien arvioiden mukaan magman kerääntymisessä oli kestänyt tuhansia vuosia.

Arizonan yliopiston tutkijan Hannah Shamloon johtama tutkijaryhmä on tutkinut alueella olevia fossilisoituneita tuhkajäänteitä edellisestä suurpurkauksesta. Jälkiä tutkimalla paljastui, että superpurkaus on tapahtunut vain muutamia vuosikymmeniä sen jälkeen, kun tulivuoren alle on päässyt uutta magmaa. Geologisessa ajassa se on vain silmänräpäys.

”On järkyttävää, kuinka vähän aikaa vaaditaan siihen, että hiljainen tulivuori voi muuttua sellaiseksi, että on purkauksen partaalla”, Shamloo sanoo. Hän kuitenkin varoittaa, että lisätutkimuksia vaaditaan sen täsmentämiseksi, kuinka nopeasti purkautuminen viimeksi eteni.

Kalifornian yliopiston geokemisti Kari Cooper sanoo The New York Timesissä, että geologien pitää nyt tutkia, mikä laukaisee superpurkauksiin johtavat nopeat liikkeet.

”On yksi asia tutkia tätä hidasta kasautumista – mutta on toinen asia ajatella, miten saadaan liikkeelle tuhat kuutiokilometriä magmaa vuosikymmenessä.”

Tällä hetkellä alueella käynnissä oleva maanjäristely alueella alkoi kesäkuussa, ja järistysten sarja on vasta nyt hiljenemessä. Kesäkuun 12. päivän jälkeen alueella on mitattu lähes 2 500 maanjäristystä.

Tällaiset järistykset eivät sinänsä ole epätavallisia. Yhdysvaltain geologisen tutkimuslaitoksen USGS:n mukaan tämä on suurin viikkojäristyksen määrä viiteen vuoteen. Vuosina 2002, 2004, 2008 ja 2010 viikottaisia järistyksiä on kuitenkin ollut vieläkin enemmän.

Nasan insinöörit ovat tänä vuonna kehitelleetkin suunnitelmaa, jolla Yellowstonen  purkautumisen uhka saataisiin mahdollisesti estettyä kokonaan.

Nasan suunnitelma on mukaan porata tulivuoren kylkeen reikä ja pumpata sinne vettä. Vesi kuumenisi noin 350 celsiusasteeseen, mutta samalla se viilentäisi hiljalleen tulivuorta. Nasan tutkijaryhmä uskoo, että tällä tavalla tulivuorta saataisiin viilennettyä niin, että purkauksen uhka poistuisi kokonaan.