Tutkijaryhmä Harvardin yliopistosta ja Carbon Engineering -yritys ovat julkistaneet keksineensä menetelmän, jolla ilmakehästä imetään suoraan hiilidioksidia. Tutkijat esittelevät keinoja, joilla voidaan pian tuottaa bensaa ja lentopetrolia kalkkikivestä, vedystä ja ilmasta.

Tutkijoiden artikkeli on julkaistu tiedelehdessä Joule. Siitä uutisoi The Altantic.

Tutkimuksessa annetaan ymmärtää, että teollisuuskokoinen verkosto hiilipesureita olisi mahdollista rakentaa jo vuoteen 2021 mennessä. Ne pystyisivät poistamaan kasvihuonekaasut suoraan ilmakehästä ja muuttamaan sen polttoaineiksi.

Kaiken lisäksi menetelmän luvataan olevan halpa. Vielä vuonna 2011 asiantuntijaryhmä arvioi, että tonnin hiilidioksia poistaminen ilmakehästä maksaisi ainakin 600 dollaria (noin 510 euroa).

Nyt uuden menetelmän kehittäjät lupailevat, että tonni hiilidioksidia voitaisiin poistaa ilmasta 94 dollarilla (noin 80 eurolla). Ainakaan se ei heidän mukaansa maksaisi 232 dollaria enempää (yli 200 euroa).

Yhtiön mukaan sillä on käynnissä pieni pilottitehdas Squamishissa, Brittiläisessä Columbiassa Kanadassa. Siellä polttoainetta on valmistettu yhtiön mukaan joulukuusta 2017 saakka. Parhaillaan yhtiö hakee rahoitusta suurempaan laitokseen, jonka olisi tarkoitus olla toiminnassa 2021.

Carbon Engineering kertoo olevansa yksityisesti omistettu. Sillä on sijoittajina muun muassa Bill Gates ja Murray Edwards. Yhtiö kertoo saavansa myös tukea hallituksilta, joita ei kuitenkaan tarkenneta.

Harvardin yliopiston käytännön fyysiikan professori David Keithin ja hänen työryhmänsä kehittämä menetelmä ei ole sinänsä mullistava. Se on käytännössä jäähdytystorni paperitehtaassa.

Menetelmässä on kolme vaihetta.

Ensiksi ulkoilma imetään tehtaan jäähdytystorneihin ja johdetaan emäksiseen liuokseen. Jäähdytystornit on rakennettu niin, että mahdollisimman paljon ilmaa pääsee kosketuksiin liuoksen kanssa.

Tavallisesti jäähdytystornissa ilman tarkoituksena on jäähdyttää nestettä, mutta tässä ilman on tarkoitus yhdistyä vahvan emäksen kanssa.

Toisessa vaiheessa vesipitoiseksi muutettu liuos, joka sisältää hiilidioksidia tuodaan sarjaan kemiallisia reaktioita. Niiden tarkoitus on erottaa emäs haposta. Liuos jäähdytetään kiinteiksi pelleteiksi hitaasti lämmittämällä ja muunnetaan lietteeksi.

Lopuksi hiilidioksidi yhdistetään vetyyn ja muunnetaan nestemäiseksi polttoaineeksi kuten bensiiniksi, dieseliksi ja lentopetroliksi. Tämä vaihe on sama kuin öljyteollisuudessa, jossa hiilivetykaasua muunnetaan polttonesteiksi. Tämän keksinnön ydin on sen hiilivapaiden hiilivetyjen tuotannossa.