Astrofyysikot ovat ensi kertaa havainneet planeettoja oman galaksimme ulkopuolella, tiedottaa Oklahoman yliopisto.

Oklahoman yliopiston astrofyysikoista koostuva työryhmä löysi Linnunradan ulkopuolisen planeettapopulaation painovoimaan perustuvan mikrolinssin avulla. Mikrolinssi on gravitaatiolinssin kaltainen avaruuden ilmiö, jossa katsojan ja havaittavan kohteen välillä olevan kappaleen painovoima taittaa ja näin voimistaa kaukaisesta kohteesta tulevaa valoa.

Gravitaatiolinssiä käytettiin taannoin ennennäkemättömän tarkan kuvan ottamiseen yhdestä universumin vanhimmista galakseista.

Oklahoman yliopiston tutkijoiden havainto tehtiin Chandra-avaruusteleskoopin avulla. Astrofyysikot olivat keskittyneet kuuden miljardin valovuoden päässä sijaitsevan RX J1131-1231 -nimisen kvasaarin tutkimiseen.

Tutkijat panivat kuitenkin merkille gravitaatiolinssinä toimivasta, 3,8 miljardin valovuoden päässä sijaitsevasta galaksista tulevassa valossa omituisia energianvaihteluita. He päättelivät, että tällaiset energianvaihtelut voidaan selittää vain planeettojen läsnäololla.

Gravitaatiolinssi voimistaa RX J1131-1231 -kvasaarista tulevaa valoa poikkeuksellisen hyvin. Galaksin painovoimasta taittuva valo luo kvasaarista neljä havaittavaa kuvaa. Kuvan keskellä sijaitseva punainen ympyrä on gravitaatiolinssinä toimiva galaksi. Neljä muuta ympyrää ovat linssin muodostamia kuvia. (Kuva: University of Oklahoma)

Tutkijoiden mukaan kuvaan toi virheitä planeettapopulaatio, jonka kokonaismassa vastaa noin kahta tuhatta massaltaan Kuun ja Jupiterin välille sijoittuvaa planeettaa.

”Nämä pienet planeetat ovat paras kandidaatti havaitsemamme ilmiön selittämiseksi”, toteaa professori Xinyu Dai yliopiston tiedotteessa.

”Havaintomme on erinomainen esimerkki siitä, kuinka tehokas galaksin ulkopuolinen mikrolinssi voi olla. Kyseinen galaksi sijaitsee 3,8 miljardin valovuoden päässä, joten meillä ei ole pienintäkään mahdollisuutta havaita näitä planeettoja suoraan – ei edes parhaalla kuvitellulla teleskoopilla. Siitä huolimatta pystymme tutkimaan niitä ja jopa määrittämään niiden massan.”

Sinällään ei tietenkään ole yllätys, että myös muissa galakseissa on planeettoja. Nyt sekin on kuitenkin varmistettu.

Tutkimus on julkaistu Astrophysical Journal Letters –lehdessä.