Antropologit ovat löytäneet Belizestä Keski-Amerikasta jälkiä muinaisesta suolantuotannosta. Löytö antaa viitteitä siitä, kuinka muinaiset mayat yli tuhat vuotta sitten valmistivat, säilyttivät ja kävivät kauppaa tällä arvokkaalla mineraalilla. Tuhat vuotta sitten vallitsi maya-kulttuurin kukoituskausi.

Louisianan osavaltionyliopiston antropologi Heather McKillop  ja japanilaisen Ibaraki-yliopiston professorin Kazuo Aoyaman tekemät uudet analyysit kivityökaluista paljastivat, että mayat eivät ainoastaan valmistaneet suuria määriä suolaa.

Tutkimukset osoittivat myös, että mayat suolasivat kalaa ja lihaa. Näin elintarvikkeita saatiin säilymään ja niillä pystyttiin tekemään kauppaa.

Tutkijoiden johtopäätökset on julkaistu PNAS-lehdessä. Aiheesta kerrotaan EurekAlertin kautta välitetyssä tiedotteessa.

Tutkijat havaitsivat kivityökaluissa mikroskooppisia jälkiä. Ne olivat syntyneet, kun kalaa tai lihaa oli leikattu tai kaavittu.

Tutkimusaluetta kutsutaan Paynes Creekin suolatehtaaksi. Tutkimusalue oli noin 780 hehtaaria, ja sitä ympäröivät magrovemetsät. Ne ovat hautautuneet suolavesilaguunin alle, kun merivedenpinta on noussut.

Litimärkä magrovemaaperä tai suo on hapanta ja hajottaa kalsiumkarbonaattiset luut, kotilot ja mikrofossiilit. Tämän vuoksi jälkiä kaloista tai eläinluista ei ole säilynyt. Magrovemaassa puu kuitenkin säilyy. Kun tutkimusryhmä vuonna 2004 löysi säilynyttä puuta, vedenalainen alue kartoitettiin.

Alueelta löytyi yli 4 000 puupaalua, jotka ovat kannatelleet rakennuksia, joissa suolaa on keitetty suolavedestä.

Suola kivettyi ruukkuihin suolakakuiksi. Suolasäilönnän avulla mayat pystyivät oletettavasti noin vuosina 300–900 kulkemaan kauppareittejä rannikkoa ja jokia pitkin. Kauppareitit ulottuivat  noin 24 kilometriä sisämaahan päin.

Näissä kivityökaluista analysoiduista mikroskooppisista jäljistä tutkijat saivat lisätietoa yli tuhat vuotta sitten vallinneesta mayakultuurista.