Kaakkois-Aasian trooppisten sademetsien ainutlaatuisten eläinten ja kasvien laajaan kirjoon lukeutuu myös ”räjähtäviä” muurahaislajeja. Tutkijat ovat torstaina julkaistussa tutkimuksessaan esitelleet yhtä tällaista vastikään löydettyä borneolaista muurahaislajia.

Sademetsien puiden latvustoissa elävät muurahaislajit ovat saanet ”räjähtävän” lempinimen niiden yksilöllisestä puolustustautumismenetelmästä.

Colobopsis cylindrica -ryhmään kuuluvien muurahaislajien pienikokoiset työläiset kykenevät uhattuna räjäyttämään itsensä.

Valitessaan kyseisen hätäkeinon muurahainen kuolee välittömästi, mutta sen räjähtävän ruumiin suurentuneista rauhasista roiskuu tahmeaa ja myrkyllistä nestettä ympäristöön. Nesteen tarkoituksena on tappaa hyönteisvihollinen tai vähintään saada se perääntymään hyökkäysaikeistaan.

Räjähtävien muurahaislajien poikkeuksellinen käytös on kummastuttanut tutkijoita jo vuodesta 1916 lähtien.

Edellisen uuden räjähtävän lajin virallisesta löytymisestä vuonna 1935 ehti kulua lähes 80 vuotta, kunnes kansainvälinen tutkijaryhmä suuntasi Borneon saarelle vuonna 2014 ja tunnisti peräti 15 uutta räjähtävää muurahaislajia yhdeltä istumalta. Yksi näistä löydetyistä lajeista, Colobopsis explodens esiteltiin torstaina ZooKeys -tiedejulkaisussa julkaistussa tutkimuksessa.

Colobopsis explodens -lajin edustajia kutsuttiin aiemmin vapaasti suomennettuna ”keltaisiksi mömmöiksi” niiden kirkkaan keltaisen rauhaseritteen johdosta.

Laji valittiin koko Colobopsis cylindrica -ryhmän mallilajiksi sen jälkeen, kun tutkijat katsoivat sen olevan ”erityisen taipuvainen uhrautumiseen vihollisluontoisen niveljalkaisen uhatessa sitä”. Mallilajilla tarkoitetaan sitä, että esitelty muurahaislaji tulee toimimaan räjähtäviä lajeja tarkastelevissa jatkotutkimuksissa suuntaa antavana esimerkkinä.

Colobopsis explodens -lajia koskevia käyttäytymis-, anatomia-, evoluutio-, kemia- sekä mikrobiologiatutkimuksia valmistellaan parhaillaan julkaisua varten, tutkijat kertoivat lehdistötiedotteessa. Myös muita vuonna 2014 löydettyjä sukulaislajeja esitellään tieteelle lähitulevaisuudessa.

Uuden lajin erikoislaatuiset ominaisuudet eivät suinkaan rajoitu pelkästään pienikokoisiin työläisedustajiin.

Suurikokoisella Colobopsis explodens -työläisellä on iso pistorasiamainen pää. Kuva: Heinz Wiesbauer

Esimerkiksi suurikokoisella Colobopsis explodens -työläisellä eli ”portsarilla” on iso pistorasiamainen pää, jolla se kirjaimellisesti tukkii muurahaispesän sisäänkäynnin tunkeilijoilta.

Toisella tutkimusmatkallaan vuonna 2015 tutkijoita lykästi oikein kunnolla ja he saivat seurata Colobopsis explodens -yhteiskuntien kuningattarien ja uroksien parittelulentoja. Vielä tuolloin elävistä uroksista ei oltu tehty havaintoja koskaan aikaisemmin.

Lajin biologisesta tutkimusaineistosta löytyy vielä rutkasti kysymysmerkkejä, mutta tutkimukset jatkuvat kovaa vauhtia.