Yhdysvaltain avaruusjärjestö Nasa on lopettanut ainoan Kuun pinnalle suuntautuvan projektinsa kehittämisen.

Avaruusjärjestö tiedotti päätöksestään viikko sitten maanantaina. Resource Prospector -nimisessä projektissa Kuun pinnalle laskeutuneen robottimönkijän oli määrä metsästää volatiileja eli helposti haihtuvia alkuaineita ja yhdisteitä (kuten vetyä, happea ja vettä) Kuun napa-alueiden maaperästä.

Kyseessä olisi ollut ensimmäinen Yhdysvaltain Kuun pinnalle laskeutunut alus sitten Apollo 17 -lennon vuonna 1972. Sen laukaisun oli määrä tapahtua vuonna 2022.

Nasan päätös tuli RP-projektin parissa työskennelleille tutkijoille sekä suurelle yleisölle täytenä yllätyksenä – etenkin ottaen huomioon sen, että Yhdysvaltain presidentti Donald Trump antoi vuodenvaihteessa Nasalle käskyn ”lähettää amerikkalaiset astronautit takaisin Kuun pinnalle”.

”Emme vain jätä lippuamme ja jalanjälkiämme Kuun pinnalle, vaan valamme perustan Mars-lennoille ja mahdollisesti muihin maailmoihin suuntautuviin tehtäviin”, Trump totesi.

Kuun pinnalta resursseja etsivä robottimönkijä olisi ollut tärkeä askel tämän tulevaisuuden saavuttamiseksi.

Nasa ei ole tarkentanut syitä projektin lopettamisen taustalla. University of Central Floridan planeettafyysikko Phil Metzger uskoo, että ongelmat alkoivat, kun projekti siirrettiin Nasan sisäiseltä tutkimusosastolta toiselle. Projekti ei enää sopinut uuden osaston prioriteetteihin tai budjettiin, joten se päätettiin lopettaa.

Resource Prospector -mönkijärobotti olisi kaivanut näytteitä Kuun napa-alueelta noin metrin syvyydeltä. (Kuva: NASA)

Perjantaina julkaisemassaan tiedotteessa avaruusjärjestö kertoo, että joitain RP:n instrumentteja tullaan kuitenkin hyödyntämään myöhemmillä Kuuhun suuntautuville tehtävillä.

”Nasa kehittää tutkimusstrategiaa vastatakseen laajennettuihin Kuun tutkimustavoitteisiin. Tämän strategian mukaisesti Nasa suunnittelee Kuun pinnalle lähetettävien robottien sarjaa.”

Tämä sanoma kaikui myös Nasan vastikään virkaan valitun johtajan Jim Bridenstinen Twitter-kommentissa.

”Resource Prospectorin instrumentteja hyödynnetään laajennetussa Kuun pintaa tutkivassa kampanjassa. Enemmän laskeutujia. Enemmän tiedettä. Enemmän tutkimusmatkailua. Enemmän etsijöitä. Enemmän kaupallisia kumppaneita.”

Aiheesta uutisoi The Verge -sivusto.