Nasan, Euroopan avaruusjärjestö ESA:n sekä Italian avaruusjärjestö ASI:n yhteiseltä, viime vuoden syyskuussa päättyneeltä Cassini–Huygens avaruuslennolta saadut viimeisetkin datarippeet ovat paljastaneet uutta tietoa  Saturnuksen salaperäisestä magneettikentästä.

Asiasta uutisoi EurekAlert-sivusto. Data-analyysin tuloksia käsittelevä tutkimusraportti julkaistiin Science-tiedelehden verkkosivuilla.

On myös huonoja uutisia: ei ole vieläkään selvää, miten planeetan outo magneettikenttä on muodostunut.

Luotaimen ja laskeutumisluotaimen yhdistelmä Cassini–Huygens tutki Saturnusta ja sen kuita 13 vuoden ajan. Tutkimusmatka tuli päätökseensä syyskuun 15. päivänä viime vuonna, kun luotain paloi suunnitellusti Saturnuksen ilmakehässä.

Brittiläisen Imperial College London -yliopiston tutkijat kävivät Luotaimen  magnetometrilaitteen tehtävän loppumetreillä kokoamaa datakokonaisuutta läpi ja saivat selville, että planeetan magneettikentän kallistuma on arvoltaan lähes olematon 0,01.

Tieteilijät ovat tähän asti luulleet, että planeettoja ympäröiviä magneettikenttiä voi syntyä vain silloin, kun planeetan pyörimisakselin ja magneettikentän akselin välillä on selvä kallistuma, mikä toteutuu esimerkiksi Maassa. Kallistuma ylläpitää virtausliikettä planeetan sisäisessä nestemäisen metallin kerrostumassa.

”Joka kerta, kun olemme mitanneet Saturnuksen magneettikentän kallistumaa yhä tarkemmin, se on pienentynyt. Tähän mennessä olemme päätyneet tilaan, jossa se on pienempi kuin asteen sadasosa. Verrattuna Maan magneettikentän 11 asteen kallistumaan ero on suuri”, kertoi tutkimusta johtanut Imperial College London -yliopiston fysiikan professori Michele Dougherty yliopiston lehdistötiedotteessa.

”Voi olla, että Saturnuksen myrskyisä kaasukehä kätkee osan magneettisesta datasta sisälleen, mutta alkaa näyttää vahvasti siltä, että meidän täytyy arvioida uudelleen niitä tapoja, millä erilaiset planeetat voivat muodostaa magneettikenttiä”, Dougherty lisäsi.

Hämmentävän olemattoman kallistuman lisäksi tutkijat huomasivat myös muita kiintoisia rakenteita Saturnuksen magneettikentässä: planeetan läheisyydessä havaittiin signaaleja, jotka voivat olla peräisin planeetan toisesta, tuntemattomasta magnetismilähteestä.

Brittitutkijat esittävät, että kyseessä olisi koko planeetan kattavan päämagneettikentän lähteen, syvän nestemäisen vetykerrostuman yllä sijaitseva matalampi kerrostuma, joka tuottaisi useita huomattavasti pienempiä vakaita magneettikenttiä.

Tutkijoiden mukaan Saturnuksen sisimmän renkaan, D-renkaan ja planeetan välillä näyttäisi virtaavan sähkövirta.

Saturnuksen päiväntasaajan ympärille levittäytyneet renkaat poikkileikkaavat päämagneettikentän linjoja ja niillä voi olla jotain tekemistä planeetan ulkopuolella muodostuvien magneettikenttien muovaamisessa.