Vuoden loppuun mennessä virtuaalivaluutta bitcoinin kuluttama sähköenergia on puoli prosenttia koko maailman sähkönkulutuksesta. Tähän laskelmaan on päätynyt taloustieteilijä ja lohkoketjujen asiantuntija Alex de Vries. Hänen vertaisarvioitu artikkelinsa on ilmestynyt keskiviikkona tutkimusjulkaisussa Joule.

Bitcoinin vaatimasta energiamäärästä on ollut paljon köykäisiä laskelmia. De Vries käytti kuitenkin uutta menetelmää, kun hän laski kryptovaluutan louhimiseen tarvittavaa sähkönkulutusta.

De Vries arvioi talousteorian perusteella, että tämänhetkinen bitcoin-verkosto käyttää noin 2,55 gigawattia sähköä. Se on miltei saman verran kuin Irlannin sähkönkulutus.

Yksittäinen transaktio käyttää sähköä miltei yhtä paljon kuin keskimääräinen hollantilainen kotitalous kuluttaa kuukaudessa.

De Vries arvioi, että tämän vuoden loppuun mennessä nopeasti kasvava verkosto käyttää 7,7 gigawattia. Se on yhtä paljon kuin Itävallan sähkönkulutus. Maailman sähkönkulutuksesta verkoston kulutus on puoli prosenttia.

Jos bitcoinin hinta jatkaa nousuaan samaan tapaan kuin asiantuntijat ovat ennustaneet, de Vries uskoo, että verkosto saattaa jonain päivänä kuluttaa viisi prosenttia maailman sähköstä.

Bitcoin on riippuvainen tietokoneista, jotka ”aikaleimaavat” rahansiirrot meneillään olevaan ketjuun. Tällä vältetään valuutan käyttäminen kahteen kertaan.

Verkoston tietokoneet laskevat jatkuvasti. Näin ne kilpailevat kymmenen minuutin välein mahdollisuudesta saada luoda seuraava lohko ketjuun.

Voittaja saa 12,5 uutta bitcoinia. Tätä kutsutaan louhimiseksi.

Mutta eivät pelkät voittajat kuluta sähköä. Jos kisassa aikoo pysyä mukana, on hankittava lisää laskentatehoa. Järjestelmä sisältää siis kannustimen ostaa tehokkaampia ja enemmän sähköä kuluttavia tietokoneita.

Juuri tässä on de Vriesin arviointimetodin ydin: milloin kannustin lakkaa olemasta kannustava?

Talousteorian periaatteet olettavat, että bitcoin-verkosto saavuttaisi vihdoin tasapainotilan, kun konetehon ja sähkönkulutuksen kustannukset olisivat tasoissa louhittujen bitcoinien arvon kanssa. Tähän arvoon voidaan perustaa suurinpiirtein arvio sähkönkulutuksesta, jotta tämä tasapaino saavutettaisiin.

Näin onkin tehty jo muissa tutkimuksissa, mutta de Vries menee pidemmälle.

De Vries käytti Bitmainin tuotetietoa. Se on suurin bitcoinien louhimiseen tarkoitettujen laitteiden valmistaja.

Tuotetietojen perusteella tutkija arvioi, kuinka paljon louhijan kuluista menee koneisiin tai sähköön. Menetelmässä on esteenä se, että valmistajat ovat hyvin salailevia.

”Tarvitsemme pätevän arvion sähkönkulutuksesta. Vain sillä tavoin voidaan määrittää kryptovaluutan kestävyys ilmastotavoitteiden kannalta. Kasvava sähkönkulutus ei auta saavuttamaan ilmastonmuutoksen aiheuttamia tavoitteita”, sanoo Alex de Vries Joule-julkaisua kustantavan Cell Pressin tiedotteessa.

Jotkut Yhdysvaltain osavaltiot ovat alkaneet asettaa rajoituksia bitcoinien louhinnalle. Tutkija toivoo, että poliittiset päätökset on kuitenkin perustuttava johonkin ja toivoo avaavansa arviolla keskustelun tulevaisuudesta.