Monien ihmisten mielikuva siitä, miltä dinosaurukset näyttävät, pohjautuvat vanhoihin elokuviin ja piirustuksiin – ja noissa kuvissa dinosauruksilla näkee harvoin höyheniä. Dinosaurusten tutkijat ovat jo pitkään tienneet, että ainakin joillakin dinosauruksilla on vastoin yleistä mielikuvaa ollut höyhenpeite.

Nyt brittiläisen Bristolin yliopiston johtamassa tutkimuksessa on paljastunut uusia yksityiskohtia siitä, millaisia höyheniä joillakin dinosauruksilla on aikoinaan ollut.

Nykyiset linnut polveutuvat joukosta höyhenpeitteisiä lihansyöjädinosauruksia. Tutkimuksessa on tarkasteltu hyvin säilynyttä fossiilia tähän dinosaurusten ryhmään kuuluneesta Anchiornis-dinosauruksesta. Tutkijat ovat verranneet sen fossiilisoituneita höyheniä muihin dinosauruksiin ja sukupuuttoon kuolleisiin lintuihin.

Anchiorniksen vartaloa peittävät höyhenet paljastuivat muinaiseksi höyhenmuodoksi, jossa oli lyhyt piikki ja siitä lähteviä pitkiä, taipuvia väkäsiä.

Tällaiset höyhenet olisivat saaneet Anchiornisin näyttämään pörröiseltä ja pöyheältä verrattuna nykyisiin virtaviivaisen näköisiin lintuihin.

Tutkijat arvioivat, että tällaiset höyhenet eivät olisi olleet niin hyvin sopivia lentämiseen kuin nykyisillä linnuilla.

Anchiornisilla oli neljä siipeä, minkä lisäksi sillä oli pitkiä höyheniä jaloissa ja käsissään. Niiden avulla se pystyi todennäköisesti liitämään ennen kuin se kehitti itselleen lentotaidon.

Tieteellinen kuvittaja Rebecca Gelernter Bristolin yliopistosta on muiden tutkijoiden kanssa luonut oheisen piirroksen, joka kuvaa sitä, miltä eläimet näyttivät tosielämässä.

Piirros on tutkimuksen mukaan ”radikaalin” erilainen verrattuna siihen, miten dinosauruksia on aiemmin kuvattu.

Gelernter sanoo, että piirroksen tarkoitus on kuvata mahdollisimman tarkasti sitä,  miltä eläimet ovat näyttäneet nykytiedon valossa. ”On helppoa nähdä se elävänä eläimenä, jolla on monimutkaiset käytöstavat, eikä vain litteänä fossiilina.”

Tutkimus on julkaistu Paleontogy-lehdessä.