Maailman viimeinen luonnossa syntynyt urospuolinen zairenleveähuulisarvikuono (Ceratotherium simum cottoni) on kuollut, kertoo The Washington Post.

Huonokuntoinen, 45 vuoden arvokkaaseen ikään ehtinyt Sudan-niminen sarvikuono lopetettiin maanantaina. Eläin kärsi lukuisista infektioista eikä enää pystynyt kunnolla seisomaan.

Keniassa sijaitsevalla Ol Pejetan luonnonsuojelualueella elänyttä Sudania on vuosien ajan varjeltu vuorokauden ympäri lajin pahimmalta viholliselta – salametsästäjältä. Sen sarvi oli leikattu pois luonnonsuojelijoiden toimesta, mutta siitä huolimatta aseistetut vartijat joutuivat puolustamaan Sudanin henkeä toistuvasti.

Sarvikuonojen sarvia pidetään suuressa arvossa esimerkiksi perinteisessä kiinalaisessa lääketieteessä, sillä sarvilla uskotaan olevan parantavia vaikutuksia. Salametsästäjät tappavat vuosittain noin tuhat sarvikuonoa.

Zairenleveähuulisarvikuonon edustajia on jäljellä vain kaksi – molemmat naaraita.

”Sudanin kuolema on julma symboli ihmisten piittaamattomuudelle luontoa kohtaan. Se oli lajinsa mahtava lähettiläs ja se tullaan muistamaan globaalin tietoisuuden levittäjänä paitsi sarvikuonojen, myös satojen muiden uhanalaisten lajien puolesta”, luonnonsuojelualueen tiedotteessa todetaan.

Sudan syntyi vuonna 1972. Tuolloin Afrikassa eli luonnonvaraisena vielä noin tuhat zairenleveähuulisarvikuonoa. Vuoteen 2003 mennessä populaatio oli enää kaksikymmentä yksilöä.

Edelleen jäljellä olevien noin 30 000 sarvikuonon onneksi sarvikuonojen sarvien hinta pimeillä markkinoilla on lähes puolittunut viimeisen viiden vuoden aikana. Al Jazeera -sivuston mukaan sarven kilohinta vuonna 2016 oli laskenut alle 29 000 dollarin.

Sudanin kuoleman jälkeen zairenleveähuulisarvikuonon edustajia on jäljellä vain kaksi. Kummatkin ovat Sudanin jälkeläisiä ja naaraita. Tutkijoiden viimeinen toivo jatkaa alalajin olemassaoloa on näiden naaraiden koeputkihedelmöitys.

Ol Pejetan luonnonsuojelualueen tutkijat arvioivat koeputkihedelmöityksen maksavan kokonaisuudessaan noin 9 miljoonaa euroa.

”Yritämme irrottaa munasoluja elävista naaraista ja hedelmöittää ne aiemmin talteen otetuilla urosten siemennesteellä. Tämän jälkeen alkio on tarkoitus asettaa kasvamaan naaraiden sisään.”

Kyseessä on ensimmäinen kerta kun tällaista operaatiota yritetään, joten sen toimivuudesta ei ole takuita. Tutkijat eivät kuitenkaan ole vielä valmiita hyväksymään alalajin lopullista katoamista.

”Me emme voi antaa periksi. Se saattaa kuulostaa uskomattomalta, mutta kiitos uusien tekniikoiden jopa Sudan voi vielä saada jälkeläisiä.”