Lapset kysyvät usein sellaisia kysymyksiä, joita aikuiselle ei tulisi mieleenkään. Astronomi Juna Kollmeierin poika kysyi vuonna 2014 äidiltään avaruuteen liittyvän kysymyksen, johon hänellä ei ollut vastausta:

”Voiko kuilla olla omia kuita?”

Niinpä Kollmeier yhdessä kollegansa Sean Raymondin kanssa päätti selvittää siihen vastauksen. ArXiv-palveluun ladatussa raportissaan tutkijat kirjoittavat, että kuilla voi todella olla omia satelliitteja – mutta tiukoin edellytyksin.

Samaan tapaan kuin Maa on juuri oikealla etäisyydellä Auringosta elämän kannalta, myös ”kuukuun” täytyisi kiertää isäntäänsä juuri oikealla etäisyydellä kiertoradalla pysyäkseen. Liian lähellä kiertävä kuu putoaisi isäntänsä pinnalle. Liian kaukana kiertävä sinkoutuisi ulos avaruuteen. Lisäksi isäntäkuun tulisi olla melko suurikokoinen, tutkijat toteavat.

Isäntäkuun ja planeetan välisen etäisyyden tulisi myös olla riittävä, jotta kuukuu ei alkaisi kiertää massiivisempaa planeettaa.

Omasta aurinkokunnastamme kuukuita ei tunneta, mutta tutkijoiden tekemien simulaatioiden perusteella sellaisia on joskus saattanut olla. Kollmeierin ja Raymondin laskelmien mukaan aurinkokunnassa on neljä kuuta, jotka ovat joskus saattaneet ylläpitää omia kuitaan.

Yksi niistä on oma kuumme. Myös Jupiterin Callisto ja Titus sekä Saturnuksen Iapetus täyttävät kriteerit.

Esimerkiksi oman kuumme kiertolainen olisi tutkijoiden mukaan kuitenkin lyhytikäinen, sillä Kuu etääntyy hiljalleen planeetastamme. Pitkällä aikavälillä ämä johtaisi herkän gravitaatiotasapainon hajoamiseen ja kuukuun menettämiseen.

Vastaus artikkelin alussa esitettyyn kysymykseen on siis myöntävä. Maailmankaikkeudessa on varmasti kuita, joita kiertää pienempi kuu.

Todennäköisyys sille, että sellainen osuisi tähtitieteilijöiden teleskooppeihin, on toistaiseksi melko mitätön. Etenkin jos muistamme, että vasta viime viikolla löysimme ylipäätään ensimmäisen aurinkokunnan ulkopuolisen kuun.

Tutkijat myöntävät heidän tutkimuksensa olevan alustava – siinä lähinnä pohdittiin kuukuiden olemassaolon mahdollisuutta. He toivovat, että tutkimusta aiheen tiimoilta jatketaan tulevaisuudessa.

Sillä välin voimmekin pohtia, millä termillä kuiden kuita alamme Suomessa nimittämään. Astronomit ovat käyttäneet termejä submoon (”alikuu”) ja moonmoon (”kuukuu”), mutta parempiakin ehdotuksia otetaan vastaan!

Aiheesta uutisoivat Gizmodo– ja Science Alert -sivustot.