Xbox Live on Microsoftin pelikonsolille suunniteltu lisävaruste, joka mahdollistaa helpon internetpelaamisen. Se sisältää asennuslevyn lisäksi kuulokemikrofonin, jolla pääsee keskustelemaan muiden pelaajien kanssa.

Koska Xbox Live julkaistaan virallisesti vasta syksyllä, monet yksityiskohdat ovat vielä varmistamatta. Kotona pitää kuitenkin olla laajakaistainen internetyhteys ja tietenkin Xbox-pelikonsoli. Näillä näkymin myös luottokorttia tarvitaan, sillä pelipalvelu sidotaan ainoastaan yhteen käyttäjään, jonka henkilöllisyyden on jostakin syystä oltava Microsoftin tiedossa. Xbox Live -aloituspaketti maksaa 60–70 euroa, ja siihen kuuluu rajoittamatonta peliaikaa vuodeksi.

Live on eräänlainen suljettu verkkopelijärjestelmä, vaikka se toimiikin internetin välityksellä. Niinpä esimerkiksi tietokonepelaajat eivät voi liittyä Xbox-peleihin tai päinvastoin. Pelaaminen edellyttää tätä ominaisuutta hyödyntävää peliä, joita on toistaiseksi vain vain kourallinen. Microsoftin mukaan vuoden sisällä saatavana pitäisi olla jo kymmeniä nimikkeitä. Väitteen tueksi lukuisat pelifirmat ovat ilmoittaneet omista Live-projekteistaan.

Järjestelmän keskeinen idea on yksinkertainen: mukaan kytkeytyneet Xboxit muodostavat yhtenäisen verkon, jossa käyttäjä voi ikään kuin pystyttää oman pelin tai liittyä toisen isännöimään peliin. Tämä tapahtuu helposti ja nopeasti käynnistämällä peli ja valitsemalla päävalikosta Xbox Live – mitään muita toimenpiteitä ei tarvita.

Xbox Liven ehdottomasti kiehtovin ominaisuus on kuulokemikrofoni. Vihdoinkin puheen välittäminen vastustajille tai joukkuetovereille toimii täysin mukisematta ja ennen kaikkea edes välttävällä laadulla. Suuresta kompressiosta eli säästökoodauksesta johtuen kuulokeääni on joskus kurluttava ja häiriöinen, mutta siitä erottaa yllättävän paljon. Vaikka ääni saattaa pätkiä, se tuo tilanteisiin aitoa läsnäolon tuntua.

Kommunikoinnin ohella toinen tärkeä toiminto on kavereiden löytäminen. Kun lopulta kohtaa joukkuepeliin kykenevää seuraa, henkilöt kannattaa ehdottomasti lisätä omalle kaverilistalle. Näin esimerkiksi taitavaksi tiedetyn kiikarikiväärimiehen voi pyytää mukaan seuraavaan salaiseen operaatioon – edellyttäen tietysti, että samainen ammattitappaja on paraikaa Xbox Live -verkossa, lyhyemmin online. Kaverilistalta näkee, kuka pelaa missäkin ja mitä. Xbox Live kykenee suodattamaan pelejä käyttäjänsä määrittelemillä ehdoilla, jotka voivat sisältää taitotasoon tai vaikkapa pelimuotoon liittyviä asetuksia. Näin pääsee teoriassa pelaamaan juuri sellaista peliä kuin mieli tekee. Tämä tosin vain siinä tapauksessa, että muitakin, tai edes yhtä, kiinnostavat juuri samat asetukset.

Vaikka kyse onkin makuasioista, suuri testiryhmämme ei päässyt pelaamaan ainoatakaan sellaista peliä, jonka parissa kaikki olisivat viihtyneet pidempään. Alkutaipaleella valikoima onkin onnettoman yksipuolinen: muutama toimintapeli ja urheilua. Lisäksi monet Xbox Liven valteiksi mielletyt julkaisut tuntuvat PC-pelaajan näkökulmasta lähinnä vanhanaikaisilta ja kömpelöiltä – pääosin television heikon erottelun sekä näppäimistön ja hiiren puutteen vuoksi.

Parhaimmillaan Xbox Live voisi silti olla todellinen pelitaivas. Eli siis teknisesti moitteettomasti toimiva ja helppokäyttöinen verkko, jossa pyörisivät yhtä aikaa laaja kolmannen maailmansodan jälkeinen rooliseikkailu, täydellisesti mallinnettu jääkiekon NHL- tai formula 1 -kausi tai sitten jotakin dramaattista kaukaisessa galaksissa, joskus kauan kauan sitten. Vaikka mahdollisuuksista innostuu yllättävän helposti, on yhtä lailla vaivatonta nähdä, mihin hyvä runko voidaan tuhlata. Aika näyttää.

(Tiivistelmä Tomi Heinvuon artikkelista TM 12/03, s. 58-60)