Yhdysvalloista Utahin osavaltiosta Grand Staircase-Escalanten alueelta on löytynyt aiemmin tuntemattoman dinosauruksen fossiilisia jäänteitä.

Pitkän rekonstruktio- ja tutkimustyön jälkeen tutkijat ovat nimenneet dinosauruksen Akainacaphalus johnsoniksi. Dinosaurus kuuluu ankylosauruksiin, jotka olivat viimeisten sukupuuttoon kuolleiden dinosaurusten joukossa.

Toisin kuin muilla liitukauden ankylosauruksilla, Akainacephalus johnsonilla oli sarvia päässään, mistä juontuu myös sen piikkipäätä tarkoittava nimi Akainacephalus. Ankylosauruksen lisänimi johnsoni on puolestaan kunnianosoitus vapaaehtoistyöntekijä Randy Johnsonille, jolla oli merkittävä rooli fossiililöydön tutkimuksissa.

Fossiilin löytöalue sijaitsee autioituneella alueella lähes keskellä Utahia. Eläimen jäänteet olivat hautautuneet 76 miljoonaa vuotta vanhaan geologiseen kerrostumaan.

Fossiililöytö on sikälikin merkittävä, että Akainacephalus johnsonia pidetään täydellisimpänä Yhdysvalloista löydetyistä myöhäisen liitukauden ankylosauruksista. Utahin Luonnontieteen museon ja yliopiston paleontologit löysivät muun muassa hyvin säilyneen dinosauruksen kallon, eturaajan ja suojapanssarin sekä ankylosauruksille tyypillisen nuijapäisen hännän.

Fossiilin rekonstruoiminen ei ole hätäisten työtä. Eläimen osien varovaiseen puhdistamiseen, analysointiin ja puuttuvien osasten rekonstruointiin kului paleontologeilta lähes neljä vuotta.

elinaikanaan dinosaurus oli arviolta noin 4–5 metriä pitkä ja 1,5 metriä korkea. Se oli kasvissyöjä, joka asteli tukevasti kaikilla neljällä raajallaan. Kehoa peitti suojaava, panssarimainen kuori päästä häntään.

Löytö muuttaa kokonaiskuvaa Pohjois-Amerikan ankylosauruksista; lajin kirjo on ollut moninaisempi kuin paleontologit ovat aiemmin ajatelleet.

Ankylosaurosten synty on ajoitettu Aasiaan välille 125–100 miljoonaa vuotta sitten. Epäonnekseen ne elivät myös Tyrannosaurus rexien rinnalla myöhäisellä liitukaudella ja joutuivat kamppailemaan olemassaolostaan.

Akainacephalus johnsonin löytämisestä kertoi tieteellinen julkaisu PeerJ.  Artikkelin löydöstä ovat kirjoittaneet tutkijat Jelle P. Wiersma Utahin Luonnontieteellisestä museosta ja Randall B. Irmis Utahin yliopistosta.

He epäilevät, että Akainacephalus ja Nodocephelausaurus ovat läheistä sukua Aasian ankylosauruksille. Tutkijoiden hypoteesin mukaan ankylosauruksia saapui Yhdysvaltoihin Aasiasta alueiden välille auenneen maakannaksen kautta. Asiasta uutisoi verkkojulkaisu Gizmodo.

Akainacephalus johnsonin fossiili on näytteillä Utahin Luonnontieteellisessä museossa Salt Lake Cityssä.