Toukokuussa 2015 Kazakstanissa tapahtui jotain kummallista: yli 200 000 uhanalaista saiga-antilooppia kuoli muutaman viikon aikana.

Kolmessa viikossa jopa 60 prosenttia kaikista maailman saiga-antiloopeista kuoli ilman selvää selitystä.

Tämä ei ole ensimmäinen saiga-antilooppien mystinen joukkokuolema. Vuonna 1998 jopa 270 000 samanlaista antilooppia kuoli samanlaisissa olosuhteissa. Vuonna 2010 puolestaan 12 000 eläintä kuoli 26 000-päisestä laumasta.

Aiemmissa tapauksissa tapauksiin ei ole saatu selitystä. Nyt tutkijat ovat saaneet selville, mistä vuoden 2015 joukkokuolema johtui. Kyseessä oli pasteurellosis-niminen bakteeritartuta.

Eläimet kuolivat verenmyrkytykseen, jonka oli aiheuttanut B-tyypin Pasteurella multocida -bakteeri. Kyseinen bakteeri oli elänyt antiloopeissa pitkään ilman ongelmia, mutta uuden tutkimuksen mukaan tiettyjen olosuhteiden vallitessa bakteerit alkoivat aiheuttaa ongelmia.

Science Advances -lehdessä julkaistun tutkimuksen mukaan ongelmat alkoivat epätavallisen lämpimän ja kostean ajanjakson aikana. Tämä sai bakteerit hyökkäämään eläinten verenkiertoon. Tämä sattui antilooppien kannalta epäonnekkaaseen aikaan, koska toukokuussa ne saavat jälkeläisiä. Emot ovat tämän vuoksi jo valmiiksi stressaantuneita, ja uudet vasat ovat haavoittuvaisia.

Tutkimuksessa ilmeni, että samanlaiset sääolosuhteet liittyvät kahteen aiempaankin joukkokuolemaan. Ei ole kuitenkaan selvää, miten lämpötilan nousu ja kosteus tarkalleen laukaisevat bakteerissa häiritsevän käytöksen.

Tutkijoiden mukaan on kuitenkin mahdollista ja todennäköistäkin, että ilmaston lämmetessä tällaisia joukkokuolemia voi tulla lisää.

Saiga-antiloopit olivat aikoinaan yleisiä Aasiassa, mutta nykyisin niitä esiintyy vain yhdellä alueella Venäjällä ja kolmella Kazakstanissa, kertoo Science Alert.